SpaceX aún no sabe por qué su nave espacial explotó el mes pasado


Los investigadores todavía están tratando de precisar exactamente por qué un vehículo SpaceX explotó durante las pruebas el 20 de abril. Un funcionario de SpaceX confirmó hoy que la explosión destruyó la versión de prueba del vehículo de pasajeros de la compañía conocido como Crew Dragon.

La compañía inició una investigación sobre el incidente poco después de que sucedió, y aún está revisando las pruebas del accidente. La seguridad y el rendimiento del Crew Dragon son especialmente preocupantes para la NASA y para SpaceX. La NASA le encargó a SpaceX que construyera el vehículo como parte de su programa Commercial Crew, que apunta a reducir la dependencia de la agencia espacial en el cohete ruso Soyuz. Actualmente, la Soyuz es el único vehículo que transporta personas hacia y desde la Estación Espacial Internacional.

Antes de la explosión, la prueba se estaba llevando a cabo según lo planeado, Hans Koenigsmann, vicepresidente de Mission Assurance de SpaceX, dijo en una conferencia de prensa sobre la próxima misión de reabastecimiento de SpaceX a la ISS. La cápsula fue atada en su lugar para la prueba, que fue diseñada para asegurarse de que los propulsores del sistema funcionaran correctamente. Koenigsmann dijo que la cápsula se encendió "como se esperaba" y luego, a cada lado del vehículo, los conjuntos de propulsores más pequeños llamados Dracos dispararon durante cinco segundos cada uno. Esas pruebas "fueron muy bien", dijo Koenigsmann.

Luego llegó el momento de probar el SuperDracos, los propulsores diseñados para llevar al Crew Dragon y sus pasajeros lejos de su cohete en caso de que algo fallara en la plataforma o durante el lanzamiento. Aproximadamente medio segundo antes de que supuestamente los propulsores SuperDraco dispararan, algo salió mal. "Hubo una anomalía y el vehículo fue destruido", Koenigsmann elaboró ​​amablemente.

Si bien aún es demasiado pronto para nombrar una causa, los primeros datos sugieren que todo lo que ocurrió ocurrió cuando se activó el sistema SuperDraco, dijo Koenigsmann. "No tenemos ninguna razón para creer que hay un problema con los SuperDracos", dijo.

Los propulsores SuperDraco habían sido probados a fondo, incluido el hecho de haberlos puesto a prueba más de 600 veces en las instalaciones de SpaceX en Texas, dijo Koenigsmann. "Seguimos teniendo una gran confianza en ese propulsor en particular".

Descubrir la causa del problema, y ​​luego solucionarlo, es fundamental para el futuro del programa Crew Dragon. Afortunadamente, SpaceX ya comenzó la producción de otras cápsulas de Crew Dragon, por lo que no tendrá que construir un vehículo de prueba de reemplazo desde cero. SpaceX había planeado probar el sistema de cancelación de su vehículo (que involucra a los propulsores SuperDraco) en junio, seguido de otra prueba a la ISS en julio. Ahora parece muy improbable, pero no está claro qué tan retrasado será el calendario de pruebas.

No es inusual que las investigaciones tomen tiempo. Cuando un cohete SpaceX explotó a mediados del vuelo el 28 de junio de 2015, la compañía tardó hasta el 20 de julio de ese año en anunciar que el desastre fue causado por un puntal fallido. Después de que un cohete SpaceX Falcon 9 explotó en la plataforma de lanzamiento el 1 de septiembre de 2016, la compañía también tardó 22 días en emitir una actualización que identifica una causa sospechosa, lo que fue una violación del sistema de helio del cohete. La investigación conjunta tardó aproximadamente cuatro meses en concluir.

"Si esto tiene que suceder, prefiero que suceda sobre el terreno en el programa de desarrollo", dijo Koenigsmann sobre la explosión. "Tomaremos las lecciones aprendidas de esto, y estoy convencido de que nos ayudará a garantizar que Crew Dragon sea uno de los vehículos más seguros para vuelos espaciales humanos jamás construidos".