¿Por qué la NASA quiere que apuntes tu teléfono inteligente a los árboles?


La NASA quiere que tomes una foto de un árbol, por favor. El satélite ICESat-2 de la agencia espacial estima la altura de los árboles desde el espacio, y la NASA ha creado una nueva herramienta para científicos ciudadanos que puede ayudar a verificar esas mediciones desde el suelo. Todo lo que necesita es un teléfono inteligente, la aplicación, una cinta métrica opcional y un árbol.

Lanzado en septiembre de 2018, el satélite ICESat-2 lleva un instrumento llamado ATLAS que dispara 60,000 pulsos de luz a la superficie de la Tierra cada segundo que orbita alrededor del planeta. "Es básicamente un láser en el espacio", dice Tom Neumann, científico del proyecto para ICESat-2 en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA. Al medir la posición del satélite, el ángulo y el tiempo que tardan los rayos láser en rebotar en la superficie, los científicos pueden medir la elevación del hielo marino, el hielo terrestre, el océano, las aguas interiores y los árboles. Saber cómo son los árboles altos puede ayudar a los investigadores a estimar la salud de los bosques del mundo y la cantidad de dióxido de carbono que pueden absorber.

Pero Neumann dice que una gran pregunta abierta es qué tan buenas son esas mediciones desde el espacio. Ahí es donde entra la ciencia ciudadana, para ayudar a verificarlos. Algunos son más desafiantes que otros. "Realmente no se puede pedir a un grupo de niños de la escuela en Pensilvania que vayan a la Antártida para medir la altura de la capa de hielo para una calibración", dice. Pero tu puede Pídales que lleven sus teléfonos inteligentes afuera, que es exactamente lo que la NASA está haciendo con su aplicación GLOBE Observer. "Tienes todo tipo de grandes terrenos y características justo en tu patio trasero, por lo que podrías salir y hacer estas medidas que nos serían útiles", dice Neumann.

Después de descargar la aplicación NASA GLOBE Observer, puede elegir entre diferentes herramientas que registran observaciones de nubes, hábitats de mosquitos y el paisaje que lo rodea. También hay una nueva herramienta para medir árboles, llamada GLOBE Trees. Cuando lo abre por primera vez, un tutorial serio lo guía a través de cómo calibrar la aplicación y tomar las medidas que le permiten triangular las alturas de los árboles. El tutorial incluye consejos útiles para cosas como "Seleccionar un árbol": al parecer, los que están doblados o rotos no se miden.


Una vez que haya seleccionado su árbol que no se haya roto y haya colocado un lugar a unos 25 a 75 pies de distancia, sostenga el teléfono justo enfrente de su cara e inclínelo para medir la base y luego la parte superior del árbol. Luego toma una foto, cuenta tus pasos hacia el árbol, registra tu posición en su base y la aplicación escupe la altura del árbol. Cuando lo probé, mi árbol estaba a contraluz, rodeado de otros árboles, y descubrí que, a través de la cámara, su parte superior era difícil de distinguir de la parte superior del árbol que había detrás. Esas no son las condiciones ideales para las mediciones de árboles, de acuerdo con el tutorial. Aún así, la altura de 20 pies que apareció la aplicación parece bastante cercana a la derecha.

Desde el lanzamiento oficial a fines de marzo, GLOBE Trees ha recibido cerca de 700 mediciones de alrededor de 20 países diferentes, según el especialista en divulgación de la NASA Earth Science Brian Campbell, el líder de Trees Science. Y a los investigadores les encantaría conseguir aún más. Las mediciones son datos útiles para el equipo de ICESat-2, dice Neumann. Entonces, cuando se trata de personas que usan la aplicación, él dice: "Cuanto más, mejor".